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Minerales codiciados: La riqueza del Altiplano Andino (Parte 1)

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¿Dónde están los minerales? ¿Para qué se utilizan? En este apartado repasaremos algunos de las zonas más ricas en recursos minerales del mundo. Desde las minas de oro de Sudáfrica hasta la guerra por el coltán, pasando por el Altiplano Andino y por la cuenca del río Irtish, en Kazakhstán.

La industria minera y extractora es de las más importantes del mundo. No sólo por ser fundamental para la construcción (metales) y para la energía (carbón), sino también para la fabricación de tecnología. La gente lo ignora, pero dentro de nuestro teléfono móvil hay varios tipos de minerales que proceden de cualquier rincón del Planeta. En cierta manera esos minerales han acabado en nuestras manos, y nos permiten disfrutar de tecnología y vivir en un mundo moderno. Pero aunque se utilicen y apliquen en el mundo moderno, lo cierto es que esos minerales proceden en muchos casos del Tercer Mundo.

En un mundo globalizado, no importa que un país no posea un recurso, lo importante es tener buenas relaciones comerciales con el país que sí lo tenga. En muchas ocasiones no es el país donde están los minerales quien acaba beneficiándose de ellos. Suelen acabar añadidos a la lista de exportaciones que enriquecen a unos pocos empresarios. En otros casos, ni siquiera es el país quien explota sus yacimientos, sino una empresa extranjera, que con buenos tratos con los gobiernos, consigue beneficiarse de recursos que no son propios.

Si dentro de cada teléfono móvil hay elementos fabricados con la ayuda de minerales y en el mundo hay alrededor de mil millones de teléfonos móviles inteligentes (según Eric Schmidt, presidente ejecutivo de Google), está claro que hay muchos intereses económicos y empresariales para hacerse con el control de la explotación de los minerales. Además no sólo son los teléfonos móviles, en realidad todos los aparatos tecnológicos precisan de componentes minerales, por no mencionar otros productos como prótesis médicas, fertilizantes, joyería, acero, utensilios de cocina… Los minerales suponen una industria que asegura beneficios millonarios.

¿Dónde están los minerales? Hacer click aquí para ver el mapa a gran escala

Fosfatos en el Norte de África, fertilizantes para todos

Los fosfatos se utilizan principalmente para la producción de fertilizantes, que constituyen una de las industrias más importantes a nivel mundial actualmente. La industria de los fertilizantes mueve miles de millones debido a una simple razón: la agricultura es la base de todo. Todo se sustenta gracias a la agricultura, y en este S.XXI el éxito de la actividad agrícola como industria depende cada vez más de las técnicas de mejora del campo, entre las que se encuentran el uso de fertilizantes.

La Asociación Nacional de Fabricantes de Fertilizantes (ANFFE) considera que “el importante incremento de la población mundial en los últimos años viene exigiendo un constante reto a la agricultura para proporcionar un mayor número de alimentos, tanto en cantidad como en calidad”, y añade que “para alcanzar el reto de poder incrementar la producción agrícola existen dos factores posibles:

1. aumentar las superficies de cultivo, posibilidad cada vez más limitada sobre todo en los países desarrollados, lo que iría en detrimento de las grandes masas forestales

2.proporcionar a los suelos fuentes de nutrientes adicionales en formas asimilables por las plantas, para incrementar los rendimientos de los cultivos

Esta opción es posible mediante la utilización de fertilizantes minerales, con cuya aplicación racional se ha demostrado, en los ensayos de larga duración, el gran efecto que ha tenido en el incremento de los rendimientos de las cosechas, obteniendo a su vez productos con mayor calidad.” Fuente: La importancia de los fertilizantes en una agricultura actual productiva y sostenible (ANFFE).

Así pues, queda claro que las necesidades alimenticias de la sociedad actual (más de 7.000 millones de habitantes en la Tierra), se tienen que satisfacer, y la mejor forma de hacerlo es incrementando la capacidad productiva de nuestras cosechas. El uso de fertilizantes parece inevitable y supone una importantísima industria a nivel global.

Todos los proyectos de producción de fertilizantes requieren la transformación de compuestos que proporcionan los nutrientes para las plantas: nitrógeno, fósforo y potasio.

Marruecos y el Sahara Occidental poseen alrededor del 45% de las reservas de fósforo del mundo. En Marruecos, la industria relacionada con la extracción de fosfatos supuso más de un tercio de las exportaciones totales del país en el año 2008, y es un sector en continuo aumento.

Para aumentar su capacidad extractora y su volumen de exportaciones, Marruecos no duda a la hora de adentrarse en territorio del Sáhara Occidental y explotar los yacimientos de fósforo. Esta situación ya ha sido denunciada por numerosas ONG, como WSRW (Western Sahara Resource Watch), que realiza un profundo seguimiento sobre la extracción de fosfatos en el Sáhara Occidental. En un artículo que resume el estudio realizado entre el 1 de Junio y el 31 de Agosto de 2012, WSRW señala que:

“La explotación del fosfato saharaui continua enriqueciendo a Marruecos, la potencia ocupante en el Sáhara Occidental. A pesar de su valor, esta explotación ilegal permanece inadvertida por las Naciones Unidas y por la comunidad internacional. También hay muy  poca preocupación ante el agotamiento a medio y largo plazo de las reservas de roca de fosfato en Bou Craa. Este comercio ilegal está agotando el recurso a un ritmo de al menos un 2% anual.” Artículo completo: hacer click aquí.

Si el Sáhara Occidental consiguiera establecerse como un estado propio, sería el segundo país con más reservas de fosfatos del mundo, sólo por detrás de Marruecos.

DATO DE INTERÉS: En el Sáhara Occidental está la cinta transportadora de fosfatos más larga del mundo (en la fotografía superior).

La riqueza del Altiplano Andino

El Altiplano Andino, también conocido como Meseta del Collao, es una extensa planicie de altura (4000m de altitud media) que se encuentra en el sector central de la Cordillera de los Andes. El Altiplano abarca la parte occidental de Bolivia, el norte de Chile, el sur de Perú y el norte de Argentina. Esta meseta es una importante zona de riqueza mineral. La minería es uno de los principales sectores para estos países.

En el caso de Perú, la minería representa cerca del 50% de las exportaciones. Es el primer productor mundial de plata, así como el segundo productor de cobre y zinc. En Latinoamérica, Perú es líder en la producción de oro, plata, plomo, zinc y estaño. Además, el país está dedicando esfuerzos a potenciar el sector de la extracción minera. Desde 1990 las extracciones han aumentado en un 500%, además se han descubierto numerosos nuevos yacimientos y se ha privatizado completamente el sector. Este proceso de privatización de la minería, emprendido por el gobierno peruano en 1991, ha llevado a más de cien empresas extranjeras al país. El 40% de las inversiones procede de Canadá, y el resto de Australia, Estados Unidos, Méxio, Sudáfrica, China y Reino Unido. Las antiguas empresas estatales fueron desactivadas en favor de las empresas privadas extranjeras.

Se calcula que hasta día de hoy Perú ha extraído únicamente el 12% de sus reservas minerales, y con la tecnología adecuada podría triplicar su actual producción, especialmente en metales básicos como el cobre. Para adquirir esa tecnología se precisa de mucha inversión, por eso la estrategia del gobierno ha sido dejar el sector en manos del capital privado.

Ver pdf “Minería en el Perú” (Ministerio de Energía y Minas, Gobierno del Perú)

Por otro lado, en Bolivia la minería supone la segunda industria de extracción solo por detrás de los hidrocarburos. Las zonas de tradición minera y con más yacimientos corresponden a los departamentosoccidentales, en especial Potosí, La Paz y Oruro, donde se encuentran minas de estaño, plata, cobre, antimonio y zinc. Bolivia es el cuarto productor mundial de estaño, y el undécimo productor de plata. Además, Bolivia tiene una importante extracción de hierro, así como gemas como la bolivianita (única en el mundo) o la amatista.

En suelo boliviano encontramos la mina de plata a cielo abierto más grande del mundo, en proceso de extracción: la Mina de San Cristóbal, en el departamento de Potosí. También en Bolivia está el tercer yacimiento de hierro y manganeso del mundo, en el Cerro Mutún, que fue noticia en 2006 por ser privatizado por el presidente Evo Morales, quien entregó el 100% de la explotación del yacimiento a la multinacional india Jindal Steel & Power (noticia aquí: Evo Morales privatiza el yacimiento de hierro más grande del mundo).

Bolivia tiene una de las mayores reservas de potasio y litio, en el Salar de Uyuni, el mayor desierto de sal del mundo (en la fotografía inferior). El litio está considerado como la energía del futuro, debido a su importancia para la fabricación de baterías para coches eléctricos, un sector que se espera crezca en los próximos años. En el llamado “triángulo del litio”, en el norte de Argentina, Bolivia y norte de Chile, se encuentra el 85% de las reservas mundiales de este metal. Leer artículo sobre el litio como metal clave en el futuro: hacer click aquí.

INTERESANTE: Bolivia y su litio. ¿Puede el “oro del S.XXI” ayudar a una nación a salir de la pobreza? (Rebecca Hollender, Jim Shultz, 2010)

Fotografía superior: montones de sal en el Salar de Uyuni,

Argentina, en su zona norte, también posee yacimientos y zonas mineras, principalmente en la provincia de Catamarca, donde se explotan minas de oro, cobre, plata, litio y uranio. Algunas de las explotaciones más importantes de la provincia son Bajo de la Alumbrera o Farallón Negro.

Aunque la minería está presente en todo el país, el 77% de la producción se reparte entre tres provincias: Santa Cruz (al sur del país, en la Región Patagónica), Buenos Aires, y la ya nombrada provincia de Catamarca.

La actividad minera en Argentina representa poco más del 3% de la producción total del país. Dentro de este pequeño porcentaje el 80% de las extracciones son de combustibles (petróleo, carbón, gas). De forma que la producción de minerales no es muy importante. Durante décadas el objetivo del Gobierno respecto a la actividad minera fue el de abastecer el mercado interno del país, por ello la producción ha sido durante mucho tiempo en pequeña escala. Pero desde la década de 1990 se han realizado cambios en el sector, ya que se cree que la minería argentina puede llevar a cabo proyectos de mayor envergadura, explorando yacimientos de mayor riqueza minera.

Al igual que ocurrió en otros países latinoamericanos con la industria minera, a lo largo de la década de 1990 se incrementó la presencia de capital extranjero, dedicado a la exploración y explotación. Grandes empresas extranjeras realizaron importantes inversiones en Argentina en busca de yacimientos. Por ejemplo una empresa sudafricana es la encargada de explotar el yacimiento de Bajo de la Alumbrera.

Para que estas empresas extranjeras pudieran llegar al país, el Gobierno argentino tuvo que realizar cambios en las leyes que regulan la actividad minera (ver: Régimen legal de la Minería en Argentina)

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Este el primer reportaje de cinco que publicaremos en los próximos días.

Web de ‘El Orden Mundial’

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